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Alteraciones evolutivas en fósiles de graptoloides, un tipo extinto de plancton que flotaba en los océanos de la antigüedad, reflejan cambios regulares en la órbita y eje de rotación terrestre.

"Esta investigación es muy emocionante, porque la relación entre estos cambios orbitales y la extinción nunca se ha demostrado antes en ecosistemas verdaderamente antiguos", dice el profesor de Ciencias de la Tierra James Crampton, de la Universidad Victoria, autor de la misma.

"Existe un fuerte debate en la ciencia sobre el impacto sobre la extinción y la evolución del cambio ambiental versus las interacciones entre especies (como la competencia por los alimentos). Con este estudio podemos proporcionar evidencia del impacto de los cambios ambientales en la vida en la Tierra. Los cambios que vemos ocurrieron relativamente poco después de la primera evolución de ecosistemas complejos, y durante uno de los mayores brotes de biodiversidad aumentan en la historia de la vida", dijo.

Normalmente, los astrónomos calcularían los cambios en la órbita de la Tierra, dice el profesor Crampton, en lugar de los paleontólogos.

"Los astrónomos pueden calcular claramente los cambios en la órbita de la Tierra unos 50 millones de años en el pasado, pero más allá de ese punto los cálculos se vuelven imposibles debido a los efectos de lo que llamamos la teoría del caos, lo que hace los cálculos demasiado complejos para completar", dice el profesor Crampton. "Pero podemos ver los efectos de los cambios en la órbita de la Tierra en el registro fósil, por lo que podemos proporcionar información a los astrónomos que antes no podían descubrir".

Comprender la evolución del plancton también es extremadamente importante para comprender la vida en la Tierra hoy en día, dice el profesor Crampton.

"El plancton que vive en los océanos hoy absorbe una gran cantidad de nuestra producción de CO2, manteniéndolo fuera de la atmósfera", dice el profesor Crampton. "También son una parte importante de la cadena alimentaria. La evolución y la extinción del plancton pueden tener un gran efecto en la vida marina".

Esta investigación es solo el comienzo. El profesor Crampton y sus colegas ahora planean profundizar en las causas específicas de la extinción.

"Sabemos que los cambios en la órbita de la Tierra afectan la extinción y la evolución", dice el profesor Crampton. "Lo que nos falta es la información en el medio: lo que estaba sucediendo en la Tierra como resultado de los cambios orbitales que causaron la extinción o la evolución. Otros equipos de investigación de todo el mundo están tratando de extraer información suficientemente detallada sobre el cambio climático hace entre 400 y 500 millones de años para que podamos averiguar exactamente cuál es la relación entre los cambios climáticos y el plancton.

"También queremos ver más de cerca lo que sucede después de que una especie se extingue", dice el profesor Crampton. "Sabemos que, cuando una especie se extingue, una nueva especie evolucionará para tomar el lugar de la especie extinta en un ecosistema, pero no sabemos cuánto tiempo lleva.