Un huracán gigante azota Saturno

(BBC Mundo).- La sonda espacial Cassini detectó por primera vez una tormenta similar a un huracán en el polo sur de Saturno. El ciclón, con un ojo de 8.000 Km. de diámetro (dos tercios el diámetro de la Tierra), es el primero que se descubre en un planeta que no sea el nuestro.

Según los científicos, la tormenta tiene el ojo y las paredes nubosas características de un huracán y sus vientos giran en el sentido de las agujas del reloj a una velocidad de 550 km. por hora.

Sin embargo, a diferencia de lo que ocurre en la Tierra, pareciera no desplazarse de su lugar.

«Parece un huracán, pero no se comporta como tal», señaló Andrew Ingersoll, del equipo de científicos a cargo de las imágenes del Cassini, en el Instituto de Tecnología de California, Estados Unidos.

«Más allá de lo que sea, vamos a concentrarnos en el ojo de la tormenta y descubrir por qué está allí».

Aunque el Gran Punto Rojo de Júpiter (una tormenta gigante) también se mueve en el sentido contrario a las agujas del reloj y es mucho más grande que la tormenta en Saturno, no tiene un ojo ni una pared de nubes, rasgos que definen a un huracán.

Para que se forme un huracán en la Tierra, una serie de tormentas eléctricas de aire cálido y húmedo tienen que formarse y desplazarse sobre la superficie de un océano.

Pero como Saturno es un planeta gaseoso, la tormenta no tiene un océano sobre el cual desplazarse.

La tormenta de saturno es más grande que un huracán terrestre no sólo en diámetro, sino también en altura, con un anillo de gigantescas nubes que se elevan entre 32 y 72 km. por sobre las paredes del ojo (entre dos y cinco veces más alto que un huracán terrestre).

Fenómeno desconocido

Michael Flasar, científico de la NASA, le dijo a la agencia Reuters que la tormenta se parecía al remolino que hace el agua en una tina cuando se quita el tapón, sólo que a una escala colosal.

«Nunca antes habíamos visto algo así», señaló Flasar, «es una tormenta espectacular».

La sonda Cassini tomó 14 imágenes de la tormenta durante tres horas el 11 de octubre de 2006.

En ese momento, la sonda -que lleva a cabo una exploración de Saturno y sus lunas- se encontraba a unos 338.000 kilómetros del planeta.

Cassini ingresó a la órbita alrededor de Saturno el 1 de julio de 2004. Ese mismo año lanzó a la sonda espacial que llevaba a cuestas, Huygens, hacia Titán, la luna más grande del planeta.

Huygens llegó a Titán el 14 de enero de 2005 y comenzó a enviar información sobre su atmósfera, su clima y su superficie.

La misión Cassini-Huygens es un proyecto conjunto de la agencia espacial estadounidense (NASA), la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Italiana (ASI).

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