Los metales traza en el aire causan un gran impacto en la vida marina

Un nuevo estudio dirigido por la Universidad de Cornell muestra que los metales traza, depositados por aerosoles como el polvo y otras partículas en la atmósfera, tienen un fuerte impacto en la vida marina, afectando la productividad biológica y modificando el ecosistema oceánico. El documento ha salido publicado en ‘Nature Communications’.

Las fuentes de tales partículas de aerosol van desde los volcanes, incendios forestales y polvo del desierto hasta causas antropogénicas, como la quema de combustibles fósiles. Después de ‘vomitar’ y someterse a reacciones químicas en la atmósfera, estas partículas a menudo llegan a regiones oceánicas remotas, donde se depositan por precipitación o deposición seca.

«En un evento de contaminación o una tormenta de polvo, e incluso en estos lugares lejanos, la deposición atmosférica puede ser la fuente más importante de nuevos metales», explica la autora principal Natalie Mahowald, profesora de ingeniería en Irving Porter Church y directora de la facultad para el medio ambiente de Centro Atkinson para un Futuro Sostenible.

Algunos metales resultan insolubles y caen al fondo del océano, mientras que otros son absorbidos por diversas biotas, como el fitoplancton y las bacterias, que constituyen el 80 por ciento de la vida marina y actúan como circuladores de oxígeno y nutrientes en todo el ecosistema.

«Si cambias la estructura del ecosistema a esta escala, donde ocurre toda la productividad, se va a conectar en cascada e impactará en los peces y los animales que vemos con mayor facilidad», advierte Mahowald.

Mientras que las investigaciones anteriores se centraron en el papel fundamental del hierro en los océanos, Mahowald y su equipo examinaron los efectos del hierro y otros metales, incluidos aluminio, manganeso, zinc, plomo, cobre, níquel, cobalto y cadmio.

Muchos de estos metales, como el cobre, pueden ser contaminantes tóxicos, pero los investigadores descubrieron también que los metales a veces funcionan como nutrientes, dependiendo de cómo, dónde y con qué se mezclan.

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