MEDIOAMBIENTE Y CAMBIO CLIMATICO

Planeta Tierra: Primer atlas mundial de arrecifes de coral

Planeta Tierra: Primer atlas mundial de arrecifes de coral
La Gran Barrera de Coral Australiana. PM

Una novedosa combinación de observaciones de satélite y en superficie ha deparado el primer atlas mundial de arrecifes de coral, que abarca más de 65.000 kilómetros cuadrados.

Los mapas, publicados en la revista Coral Reefs, son el resultado de la Global Reef Expedition, una expedición de 10 años realizada por científicos de la Khaled bin Sultan Living Oceans Foundation. La expedición viajó a más de 1.000 arrecifes de coral remotos en 15 países, mapeando y estudiando los arrecifes a una escala de un metro cuadrado para comprender mejor su salud y resistencia. Muchos de los arrecifes visitados en la expedición nunca habían sido estudiados antes.

Los mapas de arrecifes de coral de alta resolución contienen información sobre el hábitat marino de aguas poco profundas, como los arrecifes anteriores y posteriores, así como información sobre el tamaño de las praderas marinas y los bosques de manglares para los lugares clave visitados en la expedición.

Todos estos hábitats costeros son componentes clave de los ecosistemas costeros tropicales y ayudan a filtrar el agua, a proteger la costa de las tormentas y a proporcionar hábitats de viveros clave para la pesca comercial y de subsistencia. También enfrentan amenazas crecientes por el desarrollo costero, la pesca excesiva y el cambio climático.

Para desarrollar el nuevo modelo para mapear con precisión los arrecifes de coral y otros hábitats marinos tropicales de aguas poco profundas, los científicos tomaron datos recopilados de extensas encuestas realizadas en la Global Reef Expedition y extrapolaron esa información en todo el arrecife utilizando imágenes satelitales de ultra alta resolución. Al comparar los mapas con las secuencias de video de las cámaras colocadas en coordenadas precisas a lo largo del arrecife, los científicos pudieron verificar la precisión de su nuevo método de mapeo.

«Para conservar algo, es imperativo saber dónde se encuentra y cuánto tiene», dijo Sam Purkis, profesor y director del Departamento de Geociencias Marinas de la Escuela Rosenstiel de la Universidad de Miami. «Desarrollar una comprensión de este tipo para los arrecifes de coral es especialmente difícil porque están sumergidos bajo el agua y, por lo tanto, están ocultos a la vista casual. Con este estudio, demostramos el potencial de usar imágenes de satélite para hacer mapas de arrecifes de coral a escala global».

Los científicos ahora tienen una manera de mirar debajo de las olas para mapear con precisión grandes áreas de arrecifes de coral a un costo muy reducido. Las inspecciones de arrecifes de coral tradicionales son caras de llevar a cabo y tienen un alcance limitado, y requieren horas de inspecciones submarinas realizadas por buceadores científicos altamente capacitados. Usando este nuevo modelo, los científicos pueden crear mapas detallados del hábitat de los arrecifes de coral a escala regional sin tener que estudiar todo el arrecife en persona.

«Las imágenes satelitales, de aeronaves y de aviones no tripulados se convertirán en una herramienta cada vez más importante para abordar la crisis de los arrecifes de coral a escala mundial en la que está ocurriendo». dijo Purkis, también jefe científico interino de la Fundación Living Oceans.

Los mapas de arrecifes de coral de alta resolución realizados para este estudio se pueden encontrar en World Reef Map, un atlas interactivo de arrecifes de coral donde los usuarios pueden explorar todos los arrecifes de coral y los hábitats marinos de aguas someras mapeados en la Global Reef Expedition.

Aunque no cubre todos los arrecifes del mundo, este nuevo atlas cubre una parte significativa de las provincias de arrecifes clave de todo el mundo. También proporciona datos de referencia muy necesarios sobre la salud de los arrecifes de coral antes del evento de blanqueamiento masivo de 2017. Este recurso digital se ha puesto a disposición del público para que los gobiernos y las organizaciones de conservación puedan usar estos mapas para proteger y restaurar sus arrecifes de coral para las generaciones futuras.

Los científicos estiman que más del 50 por ciento de los arrecifes de coral en todo el mundo se han perdido en los últimos 40 años debido al cambio climático y otras presiones humanas. Estos nuevos mapas detallados de hábitats pueden ayudar a los administradores de recursos locales a identificar las áreas que pueden necesitar más acciones de conservación.

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