El grosor influye a la hora de atraer a los insectos

Las rayas de las cebras se desarrollaron para defenderse de las moscas

Otros biólogos consideran el estudio "riguroso y fascinante" pero no se cierran a otras hipótesis

Las rayas de las cebras se desarrollaron para defenderse de las moscas
Una cría de cebra pasta junto a su madre en un zoo. EFE

Por qué las cebras desarrollaron sus tradicionales rayas negras y blancas ha sido objeto de debate durante décadas entre los científicos. Ahora investigadores en Hungría y Suecia afirman haber resuelto el misterio.

Las rayas, dicen, surgieron como mecanismo de defensa contra las moscas chupadoras de sangre.

Según informan en la revista científica ‘Journal of Experimental Biology’, este patrón de rayas estrechas hace que las cebras sean «poco atractivas» para las moscas.

Este efecto se debe a la manera que las rayas tienen de reflejar la luz.

«Comenzamos el estudio con caballos negros, marrones y blancos», explicó Susanne Akesson, de la Universidad de Lund, en Suecia, y miembro del equipo internacional de investigadores que realizó el estudio.

«Hemos encontrado que, en los caballos negros y marrones, obtenemos luz polarizada horizontalmente.» Este efecto demuestra por qué los caballos de colores oscuros son atractivos para las moscas.

Esto significa que la luz que rebota del pelaje oscuro del caballo -y viaja en ondas hacia los ojos de la mosca- se mueve a lo largo de un plano horizontal, como una serpiente que se desliza cómodamente por el suelo.

Akesson y sus colegas encontraron que estas ondas de luz plana son particularmente atractivas para los tábanos, o moscas de caballos.

«De un pelaje blanco se obtiene una luz no polarizada», explicó. Las ondas de luz no polarizada viajan a lo largo de cualquier planicie, y son mucho menos atractivas para las moscas. Es decir, los caballos blancos están menos preocupados por los tábanos que sus parientes de color oscuro.

Después de haber descubierto la preferencia de las moscas por los pelajes oscuros, el equipo se interesó por las cebras. Querían saber qué tipo de luz rebota del rayado cuerpo de una cebra, y cómo esto afectaría a las moscas, los peores enemigos de los caballos.

EXPERIMENTO CON RAYAS

«Hicimos un experimento: montamos unos tableros en los que pintamos los diferentes patrones», dijo a la BBC la doctora Akesson. Pusieron un tablero blanco, otro negro y uno con rayas de ambos colores en una granja de caballos en Hungría.

«Esparcimos pegamento sobre los tableros y después contamos cuántas moscas se habían pegado sobre cada uno de ellos», explicó.

El tablero cuyos patrones eran más parecidos a los de la cebra fue, de lejos, el que menos moscas atrajo, «incluso menos que las pizarras que reflejan luz no polarizada», dijo Akesson.

«Eso fue una sorpresa porque, en un diseño de rayas, hay zonas oscuras que reflejan la luz polarizada horizontalmente.

«Pero cuanto más estrechas las rayas (cuanto más se parecían a las cebras), menos atractivo eran paras las moscas.»

Para probar la reacción de los tábanos a un objeto más realista, en tercera dimensión, el equipo cambió los tableros por cuatro modelos de caballo también untados de pegamento: marrón, negro, blanco y blanco y negro, como la cebra.

Los investigadores hicieron la recolección de moscas atrapadas una vez cada dos días, y encontraron que el modelo de caballo de cebra atrajo a la menor cantidad.

Mateo Cobb, un biólogo de la Universidad de Manchester, señaló que el experimento fue «riguroso y fascinante», pero que no excluye otras hipótesis sobre el origen de las rayas de las cebras.

«Sobre todo, para que esta explicación sea cierta, los autores tendrían que demostrar cómo hacen las moscas para ver si las cebras tienen rayas o no», dijo.

«El estudio reconoce esto, y yo tengo la corazonada de que no hay una explicación única y que muchos factores están implicados en las rayas de la cebra.»

 

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