Vegetales, animales y microbianas

Las especies están igualadas en su aptitud para la lucha por la existencia

Las especies están igualadas en su aptitud para la lucha por la existencia
El elefante contra el cocodrilo. PR

Independientemente del tamaño corporal, ubicación y ciclo vital, las especies vegetales, animales y microbianas están igualadas en su aptitud para la lucha por la existencia.

Esto se debe a que cada una transmite aproximadamente la misma cantidad de energía durante su vida útil para producir la próxima generación de su especie, según la tesis expuesta por un trío de científicos de Estados Unidos y Reino Unido en un artículo en la revista Nature Ecology & Evolution.

«Esto significa que cada elefante o ballena azul no aporta más energía por gramo de progenitor a la siguiente generación que una trucha o incluso una bacteria», dijo el coautor Charles A.S. Hall, ecólogo de sistemas de la Facultad de Ciencias Ambientales y Forestales (ESF) en Syracuse, Nueva York.

«Encontramos, bastante asombrosamente, al examinar la tasa de producción y el tiempo de generación de miles de plantas, animales y microbios que cada uno transmitirá, en promedio, la misma cantidad de energía a la siguiente generación por gramo de progenitor, independientemente del tamaño. Un alga acuática unicelular recrea su propia masa corporal en un día, pero vive solo un día. Una elefante hembra grande tarda años en producir su primer bebé y vive mucho más tiempo que el alga. Para todas las plantas y animales de todos Los tamaños de estos dos factores (la tasa de producción de biomasa y el tiempo de generación) se equilibran entre sí exactamente, de modo que cada uno aporta la misma energía por gramo de progenitor a la siguiente generación en su vida».

La conclusión, dijo Hall, es que todos los organismos son, en promedio, igualmente aptos para la supervivencia.

El coautor de Hall, James H. Brown, ecologista fisiológico de la Universidad de Nuevo México, dijo:

«El hecho de que todos los organismos estén casi en igualdad de condiciones tiene profundas implicaciones para la evolución y la persistencia de la vida en la Tierra».

El tercer autor del artículo, que se publicó en línea, es el biólogo matemático Richard M. Sibly de la Universidad de Reading en el Reino Unido.

Los científicos abordaron una pregunta intrigante sobre la vida en el planeta, comenzando con algunos conocimientos comunes. Por un lado –anotaron–, bacterias microscópicas, unicelulares, algas y protistas que pesan solo unos pocos microgramos viven rápido, generan mucha biomasa nueva por día o incluso por minuto, y mueren jóvenes, a menudo en cuestión de horas. Por otro lado, los mamíferos como una ballena azul pueden vivir hasta 100 años, pero generan nueva biomasa, incluidos los bebés, mucho más lentamente.

Los autores hacen una pregunta amplia: ¿Cómo puede una variación tan enorme en reproducción y supervivencia permitir la persistencia y la coexistencia de tantas especies? Su respuesta: Porque hay una compensación universal en la forma en que los organismos adquieren, transforman y gastan energía para la supervivencia y la producción dentro de las limitaciones impuestas por la física y la biología.

En su investigación, los autores construyeron un modelo de asignación de energía basado en datos de tasas de inversión de energía en crecimiento y reproducción, tiempos de generación (comúnmente considerados 22 a 32 años para humanos) y tamaños corporales de cientos de especies que van desde microbios hasta mamíferos y árboles.

Encontraron una relación exactamente igual pero opuesta entre la tasa de crecimiento y el tiempo de generación entre todos estos organismos.

El resultado neto es lo que los autores llaman el «paradigma de igualdad de aptitud».

Las especies son casi igualmente aptas para la supervivencia porque todas ellas dedican la misma cantidad de energía por unidad de peso corporal para producir descendencia en la generación siguiente; la mayor actividad y la vida más corta de los organismos pequeños se compensan exactamente por la actividad más lenta y la mayor longevidad de los organismos grandes.

Hall dijo que el equilibrio entre la tasa de vida y el tiempo de generación es una de las razones de la gran diversidad de vida en la Tierra: ningún tamaño o forma de vida tiene una ventaja incorporada sobre otra.

Los beneficios aparentes de ser más grande se compensan por el hecho de que los animales más grandes son típicamente menos productivos con el tiempo.

«No hay una forma única de vida y cuyo uso de la energía sea la mejor», dijo Hall y Brown. «Dada la variedad de condiciones ambientales en el planeta, un tipo de organismo podría obtener una ventaja temporal, pero tales ganancias pronto serán contrarrestadas por otros organismos competidores».

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