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Descubren un nuevo linaje de panda gigante chino de hace 22.000 años

Descubren un nuevo linaje de panda gigante chino de hace 22.000 años
Oso panda YT

ADN mitocondrial (mt) aislado de un panda de hace 22.000 años, encontrado en una cueva en Guangxi (China), fuera de su hábitat actual, ha revelado un nuevo linaje de panda gigante.

El informe, publicado en ‘Current Biology’, muestra que el panda antiguo se separó de los pandas actuales hace entre 144.000 y 227.000 años, sugiriendo que pertenecía a un grupo distinto que no se encuentra ya en la actualidad. El genoma mitocondrial recién secuenciado representa la evidencia más antigua de ADN de los pandas.

«Usando una sola secuencia de ADNmt completa, encontramos un linaje mitocondrial distinto, lo que sugiere que el panda Cizhutuo, aunque genéticamente más estrechamente vinculado con los pandas actuales que otros osos, tiene una historia profunda y separada del antepasado común de los pandas actuales –dice Qiaomei Fu, de la Academia de Ciencias de China–. Esto realmente destaca que necesitamos secuenciar más ADN de pandas antiguos para capturar realmente cómo su diversidad genética ha cambiado a lo largo del tiempo y cómo eso se relaciona con su hábitat actual, mucho más restringido y fragmentado».

Se sabe muy poco sobre el pasado de los pandas, especialmente en regiones fuera de su rango actual en la provincia de Shaanxi o las provincias de Gansu y Sichuan. La evidencia sugiere que los pandas en el pasado estaban mucho más extendidos, pero no está claro cómo esos pandas se relacionaron con los pandas de la actualidad.

En el nuevo estudio, los investigadores utilizaron métodos sofisticados para recoger ADN mitocondrial del espécimen de la antigua cueva. Ese es un desafío particular porque el espécimen proviene de un entorno subtropical, lo que dificulta la preservación y recuperación del AND.

Los científicos secuenciaron con éxito casi 150.000 fragmentos de ADN y los alinearon con la secuencia de referencia del genoma mitocondrial del panda gigante para recuperar el genoma mitocondrial completo del panda Cizhutuo. Luego, usaron el nuevo genoma junto con genomas mitocondriales de 138 osos actuales y 32 osos antiguos para construir un árbol genealógico.

Su análisis muestra que la división entre el panda Cizhutuo y el antecesor de los pandas actuales data de hace unos 183.000 años. El panda Cizhutuo también posee 18 mutaciones que alterarían la estructura de las proteínas en seis genes mitocondriales. Los investigadores dicen que esos cambios de aminoácidos pueden estar relacionados con el hábitat distinto del antiguo panda en Guangxi o quizás las diferencias climáticas durante el Máximo glacial pasado.

Los hallazgos sugieren que el linaje materno del antiguo panda tenía una historia larga y única que difería de los linajes maternos que conducen a las poblaciones actuales de pandas. Los científicos dicen que su éxito en la captura del genoma mitocondrial también sugiere que podrían aislar y analizar con éxito el ADN del genoma nuclear mucho más expansivo del espécimen antiguo.

«Comparar el ADN nuclear del panda de Cizhutuo con los datos de todo el genoma actual permitiría un análisis más completo de la historia evolutiva del espécimen de Cizhutuo, así como su historia compartida con los pandas actuales», concluye Fu.

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