Primer chorro detectado en una joven estrella masiva fuera de la galaxia

Primer chorro detectado en una joven estrella masiva fuera de la galaxia
Anna McLeod

En un descubrimiento astronómico significativo, una científica de la Universidad de Canterbury ha realizado la primera detección de un chorro de una estrella masiva y muy joven fuera de nuestra galaxia.

Anna McLeod, de la Facultad de Ciencias Físicas y Químicas, dice que este descubrimiento impulsará un avance significativo en el campo de la formación estelar. «También da una pista más sobre una de las preguntas más importantes de la astronomía moderna: ¿cómo se forman las estrellas masivas?», añade en un comunicado.

«Las estrellas masivas son tan importantes porque regulan la formación de nuevas generaciones de estrellas, así como la evolución de galaxias enteras. Nuestro descubrimiento captura una estrella masiva a medida que se forma, y arroja luz sobre el mecanismo de formación».

McLeod es autor principal del nuevo artículo sobre el descubrimiento «Un chorro óptico a escala parsec de una estrella joven masiva en la Gran Nube de Magallanes», en coautoría con investigadores en Alemania, el Reino Unido y los Estados Unidos, que ha sido publicado en Nature.

Los investigadores dicen que el chorro abarca aproximadamente 36 años luz (u 11 parsecs), lo que lo convierte en uno de los chorros más grandes de su tipo jamás encontrados. La estrella que acciona el chorro parece ser aproximadamente 12 veces más masiva que nuestro sol.

Los datos utilizados para este trabajo provienen del Very Large Telescope (VLT) en el desierto de Atacama en Chile, que se encuentra entre los telescopios ópticos más grandes del mundo y es uno de los telescopios más competitivos con el que obtener preciosos tiempos de observación.

«El descubrimiento es muy importante ya que abre nuevas puertas en el campo. Como una ventaja adicional, también viene con un conjunto de datos muy rico e impresionantes imágenes de una región de formación estelar en nuestra galaxia vecina, la Gran Nube de Magallanes», dice McLeod.

Ella explica que aunque se entiende la forma en que se forman las estrellas similares a nuestro Sol, este no es el caso de las estrellas con masas ocho veces superiores a las de nuestro Sol y superiores «, es decir, aquellas estrellas que son tan importantes en la regulación de la formación de estrellas en galaxias enteras «.

En el documento, McLeod presenta evidencia convincente de que las estrellas de gran masa se forman de manera similar a las estrellas similares al Sol.

«Detectamos una estrella masiva aún joven y que todavía forma un enorme objeto estelar que está lanzando un chorro bipolar. El chorro es una evidencia directa de lo que llamamos un disco de acreción: un disco alrededor del ecuador de la estrella a través del cual está recolectando materia y creciendo, que es lo que vemos en estrellas de poca masa».

McLeod dice que este descubrimiento es importante por varias razones. Primero trae evidencia directa de un escenario de formación mediada por acreción para estrellas masivas, lo que significa que tenemos evidencia de que estrellas hasta 12 veces más masivas que nuestro sol se forman como las estrellas de baja masa.

Además, es el primer chorro de un objeto estelar joven masivo detectado fuera de nuestra propia galaxia. En tercer lugar, en la Vía Láctea, la mayoría de los objetos estelares masivos jóvenes que conducen a chorro son invisibles para los telescopios ópticos, porque están demasiado profundamente incrustados en su material natal que los protege de nuestra vista. Sin embargo, en este caso, tanto el chorro como la estrella son visibles en longitud de onda óptica, lo que proporciona una visión sin precedentes; es el primer chorro de un objeto estelar joven masivo observado en luz óptica.

Asimismo, la longitud total del chorro es de 11 parsec, por lo que es uno de los chorros más largos observados hasta la fecha.

La forma en que se identificó el chorro es única, ya que solo con el tipo de instrumento utilizado para tomar los datos (el instrumento MUSE en el VLT) se podría hacer esto: los instrumentos regulares no habrían detectado el chorro. (El VLT puede detectar objetos aproximadamente 4.000 millones de veces más débiles que los que se pueden detectar a simple vista).

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