La escasez de fósforo se añade a los desafíos para la vida en el cosmos

El Universo muestra escasez de un elemento químico esencial para la vida, el fósforo, vínculado con la vida en la Tierra, lo que se añade a los múltiples desafíos para la vida en el cosmos.

«El fósforo es uno de los seis elementos químicos de los que dependen los organismos terrestres, y es crucial para el compuesto trifosfato de adenosina (ATP), que las células usan para almacenar y transferir energía. Los astrónomos acaban de comenzar a prestar atención a los orígenes cósmicos del fósforo y han encontrado bastantes sorpresas», asegura Jane Greaves, de la Universidad de Cardiff, que ha presentado un estudio al respecto en la Semana Europea de Astronomía y Ciencia Espacial .

Según indica, el fósforo se crea en supernovas –las explosiones de estrellas masivas–, pero las cantidades vistas hasta ahora no coinciden con sus modelos de ordenador. «Me pregunté cuáles serían las implicaciones para la vida en otros planetas si se expulsan cantidades impredecibles de P en el espacio y luego se utilizan en la construcción de nuevos planetas», afirma.

El equipo utilizó el Telescopio William Herschel de Reino Unido, ubicado en La Palma, en las Islas Canarias, para observar la luz infrarroja del fósforo y el hierro en la Nebulosa del Cangrejo, un remanente de supernova a unos 6.500 años luz de distancia en dirección a la constelación de Tauro, informa Phys.org.

«Este es solo el segundo estudio de fósforo que se ha realizado. El primero analizó el remanente de supernova Cassiopeia A (Cas A), y así podemos comparar dos explosiones estelares diferentes y ver si expulsan distintas proporciones de fósforo y hierro –comenta Cigan, experto en estos restos estelares–. El primer elemento es compatible con la vida, mientras que el segundo es una parte importante del núcleo de nuestro planeta».

Los astrónomos lucharon con noches de niebla en el telescopio, en noviembre de 2017, y apenas están comenzando a obtener resultados científicos de unas pocas horas de datos. «Estos son nuestros resultados preliminares, que hemos extraído solo en las últimas semanas –advierte Cigan–. Pero al menos para las partes de la Nebulosa del Cangrejo que hemos podido observar hasta ahora, parece haber mucho menos fósforo que en Cas A. Las dos explosiones parecen diferir entre sí, tal vez porque Cas A resulta de la explosión de una rara estrella supermasiva. Acabamos de pedir más tiempo de telescopio para volver atrás y verificar, en caso de que hayamos perdido algo de fósforo, regiones ricas en la Nebulosa del Cangrejo».

Greaves, por su parte, comenta que «la ruta para llevar fósforo a planetas recién nacidos parece bastante precaria». «Ya creemos que solo unos pocos minerales que contienen fósforo que llegaron a la Tierra –probablemente en meteoritos– fueron lo suficientemente reactivos como para involucrarse en la fabricación de proto-biomoléculas», añade.

Pero dice que si el fósforo proviene de supernovas y luego viaja por el espacio en rocas meteoríticas, se pregunta si un planeta joven podría carecer de fósforo reactivo debido a su lugar de nacimiento. Es decir, ¿comenzó cerca del tipo incorrecto de supernova. En ese caso, la vida podría tener dificultades para comenzar a surgir de la química pobre en fósforo en otro mundo que de otra manera fuera similar al nuestro», agrega.

Los investigadores ahora planean continuar su búsqueda con la finalidad de establecer si otros remanentes de supernova también carecen de fósforo, y si este elemento, tan importante para la vida compleja, es más raro de lo que se piensa.

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