Astrofísica

Descubren a 500 años luz un planeta de características muy similares a las de la Tierra

Descubren a 500 años luz un planeta de características muy similares a las de la Tierra
Planeta Representación artística de Kepler-62f. /NASA Ames / JPL-Caltech / T. Pyle

Un estudio del Instituto de Tecnología de Georgia (EE.UU.) proporciona nuevas pistas que indican que un exoplaneta que se encuentra a 500 años luz de distancia, se parece mucho a la Tierra. Kepler-186f es el primer planeta identificado de estas características fuera del sistema solar que orbita una estrella en la zona habitable. Esto significa que es la distancia adecuada desde su estrella anfitriona para que el agua líquida se acumule en la superficie, según Beatriz de Vera, N+1.

La investigación utilizó simulaciones informáticas para analizar e identificar la dinámica del eje de giro del exoplaneta, que determina cuánto se inclina un planeta sobre su eje y cómo ese ángulo de inclinación evoluciona con el tiempo. La inclinación axial contribuye a las estaciones y al clima porque afecta cómo la luz solar golpea la superficie del planeta. Los investigadores sugieren que la inclinación axial de Kepler-186f es muy estable, al igual que la Tierra, lo que hace probable que tenga temporadas regulares y un clima estable. Además, el equipo, que ha publicado sus conclusiones en The Astronomical Journal, cree que pasa lo mismo con Kepler-62f, un planeta del tamaño de una súper Tierra que orbita alrededor de una estrella a unos 1.200 años luz de distancia de nosotros.

La gran variabilidad en la inclinación axial podría ser una razón clave por la que Marte se transformó de un paisaje acuoso hace miles de millones de años en un desierto estéril. «Marte está en la zona habitable de nuestro sistema solar, pero su inclinación axial ha sido muy inestable, variando de cero a 60 grados», dijo Gongjie Li, profesor de la universidad. «Esa inestabilidad probablemente contribuyó a la descomposición de la atmósfera marciana y la evaporación del agua superficial», concluye. A modo de comparación, la inclinación axial de la Tierra oscila más suavemente, entre 22.1 y 24.5 grados, yendo de un extremo al otro cada 10.000 años aproximadamente.

El ángulo de orientación de la órbita de un planeta alrededor de su estrella anfitriona puede oscilar por interacción gravitacional con otros planetas en el mismo sistema. Si la órbita oscilara a la misma velocidad que la precesión del eje de rotación del planeta (similar al movimiento circular exhibido por el eje de rotación de una parte superior o giroscopio), el eje de rotación también se tambalearía hacia adelante y hacia atrás, a veces dramáticamente.

Representación artística de Kepler-186f. /NASA Ames/JPL-Caltech/T. Pyle

Marte y la Tierra interactúan fuertemente entre sí, así como con Mercurio y Venus. Como resultado, por sí mismos, sus ejes de giro precesarían con la misma velocidad que la oscilación orbital, lo que puede provocar grandes variaciones en su inclinación axial. Afortunadamente, la luna mantiene las variaciones de la Tierra bajo control. La luna aumenta la tasa de precesión del eje de rotación de nuestro planeta y la hace diferente de la tasa de oscilación orbital. Marte, por otro lado, no tiene un satélite lo suficientemente grande como para estabilizar su inclinación axial.

Kepler-186f tiene menos de 10% de radio que la Tierra, pero su masa, composición y densidad siguen siendo un misterio. Orbita su estrella de host cada 130 días. Según la NASA, el brillo de esa estrella a mediodía, mientras está en 186f, parecería tan brillante como el sol justo antes del ocaso aquí en la Tierra. Kepler-186f se encuentra en la constelación de Cygnus como parte de un sistema estelar de cinco planetas.

Kepler-62f fue el exoplaneta más parecido a la Tierra hasta que los científicos notaron 186f en 2014. Es aproximadamente 40% más grande que nuestro planeta y es probable que sea un mundo terrestre o cubierto por océanos. Está en la constelación de Lyra y es el planeta más externo entre los cinco exoplanetas que orbitan alrededor de una sola estrella.

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