Nuevas pistas sobre el proceso en que los agujeros negros evolucionan a medida que consumen material

Descubren que los agujeros negros supermasivos devoran gas

La investigación fue posible tras observar cómo un agujero negro supermasivo se ‘tragaba’ una estrella

Descubren que los agujeros negros supermasivos devoran gas
Los agujeros negros PD

El análisis de un agujero negro supermasivo devorando una estrella desveló un gran secreto: la acreción (el proceso en que los agujeros negros evolucionan a medida que consumen material) es independiente de su tamaño.

El 9 de septiembre de 2018, los astrónomos vieron un destello de una galaxia a 860 millones de años luz de distancia.

La fuente fue un agujero negro supermasivo de aproximadamente 50 millones de veces la masa del sol. Normalmente silencioso, el gigante gravitacional se despertó repentinamente para devorar una estrella que pasaba en un caso raro conocido como evento de disrupción marea. Cuando los escombros estelares cayeron hacia el agujero negro, liberaron una enorme cantidad de energía en forma de luz.

Los investigadores del MIT, el Observatorio Europeo Austral y otros lugares utilizaron múltiples telescopios para vigilar el evento, etiquetado como AT2018fyk.

Para su sorpresa, observaron que a medida que el agujero negro supermasivo consumía la estrella, exhibía propiedades similares a las de los agujeros negros de masa estelar mucho más pequeños.

«Hemos demostrado que, si has visto un agujero negro, los has visto todos, en cierto sentido», dice el autor del estudio Dheeraj Pasham, científico investigador del Instituto Kavli de Astrofísica e Investigación Espacial del MIT. «Cuando les arrojas una bola de gas, todos parecen hacer más o menos lo mismo. Son la misma bestia en términos de su acreción».

Cuando los pequeños agujeros negros de masa estelar con una masa de aproximadamente 10 veces la nuestra emiten un estallido de luz, a menudo es en respuesta a un influjo de material de una estrella compañera. Este estallido de radiación desencadena una evolución específica de la región alrededor del agujero negro.

Desde la inactividad, un agujero negro pasa a una fase «blanda» dominada por un disco de acreción a medida que el material estelar se introduce en el agujero negro.

A medida que la cantidad de material que afluye cae, vuelve a pasar a una fase «dura» en la que se hace cargo de una corona al rojo vivo. El agujero negro eventualmente vuelve a establecerse en una inactividad constante, y todo este ciclo de acreción puede durar de unas pocas semanas a meses.

Los físicos han observado este ciclo de acreción característico en múltiples agujeros negros de masa estelar durante varias décadas. Pero para los agujeros negros supermasivos, se pensó que este proceso llevaría demasiado tiempo para capturar por completo, ya que estos goliats son normalmente herbívoros y se alimentan lentamente de gas en las regiones centrales de una galaxia.

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