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¿Sabías que humanos ancestrales poblaron Filipinas hace más de 700.000 años?

¿Sabías que humanos ancestrales poblaron Filipinas hace más de 700.000 años?
Isla de Boracay, Filipinas wikipedia.org / Alexey Komarov / CC BY 3.0

Nueva evidencia arqueológica muestra que los humanos ya vivían en las Filipinas hace 709.000 años, cientos de miles de años antes de lo que se pensaba, replanteando la expansión homínida en la zona.

Artefactos de piedra que así lo atestiguan fueron encontrados por un equipo internacional de investigadores, incluido Gerrit «Gert» van den Bergh, del Centro de Ciencias Arqueológicas de la Universidad de Wollongong, en una excavación en Kalinga en Luzón, la isla más grande y más al norte de Filipinas. Sus hallazgos se publican en Nature.

Junto con un esqueleto de rinoceronte casi completo, que muestra signos claros de haber sido masacrado, el equipo desenterró 57 herramientas de piedra.

Estos artefactos de piedra consisten en 49 lascas de borde afilado, seis núcleos (piedras utilizadas como material de origen para las lascas) y dos posibles piedras de martillo. Varios de los huesos del rinoceronte tenían marcas de corte y los huesos del húmero izquierdo y derecho mostraban signos de ser golpeados con piedras de martillo, posiblemente para obtener acceso a la médula.

Otros fósiles encontrados en el sitio incluyen un estegodon (un pariente del elefante), ciervos marrones filipinos, tortugas de agua dulce y restos de lagartos monitores.

Los fósiles y las herramientas de piedra se encontraron en una cama de arcilla datada entre hace 777.000 y 631.000 años. Se llegó a esta conclusión combinando varios métodos de datación (incluyendo la Resonancia de Giro Electrónico, la datación de argón y la datación de series de uranio), confirmando que la matanza del rinoceronte ocurrió hace unos 700.000 años.

El hallazgo cambia radicalmente nuestra comprensión de la colonización de homínidos en Filipinas; la evidencia más temprana de homínidos en el área previa a esta investigación fue un hueso de un pie pequeño encontrado en la cueva Callao cercana y fechado hace 67.000 años.

REPLANTEAMIENTO DE LA DISEMINACION DE HOMINIDOS

También exige un replanteamiento de cómo los primeros homininos (todas las especies humanas estrechamente relacionadas o directamente ancestrales con los humanos modernos) se diseminaron por las islas del sudeste asiático. Los autores del artículo argumentan que el hallazgo sugiere que la dispersión de los homínidos premodernos a través de la región tuvo lugar varias veces, y que Filipinas pudo haber jugado un papel central.

Van den Bergh, investigador del Australian Research Council, dijo que lo más probable es que estos primeros humanos se propagaran por la isla del sudeste asiático de norte a sur, con Luzon como una de las etapas, siguiendo las corrientes oceánicas hacia el sur y llegando finalmente a Flores para dar lugar a la población ancestral que condujo a Homo floresiensis (comúnmente conocido como el ‘Hobbit’).

«Nuestra hipótesis es que los antepasados del ‘Hobbit’ vinieron del norte, en lugar de viajar hacia el este a través de Java y Bali», dijo.

Hasta hace poco, se creía que Luzón y las otras islas de Wallacea (las islas al este de la Línea Wallace, separadas del resto de Asia y de Australia por aguas profundas) no podrían haber sido alcanzadas por homínidos premodernos, ya que se suponía que no tienen barcos (las islas al oeste de la Línea Wallace se unieron al continente cuando los niveles del mar eran más bajos).

Sin embargo, el descubrimiento de los fósiles ‘Hobbit’ en la isla indonesia de Flores en 2003 y los descubrimientos más recientes en el vecino Sulawesi muestran que los homínidos se encontraban en Wallacea desde muy temprano. La evidencia recientemente descubierta muestra que los antepasados del Hobbit estaban en Flores hace 700.000 años, casi al mismo tiempo que los homínidos estaban presentes en Luzón.

Van den Bergh, que es paleontólogo y sedimentólogo (su análisis de las capas geológicas del sitio fue uno de los métodos utilizados para fechar los artefactos encontrados en Kalinga), dijo que la dispersión de la fauna a través de las islas Wallacean apoya la teoría de la colonización de homínidos del norte.

«Si miras los fósiles y las faunas recientes ves que hay un empobrecimiento a medida que avanzas de norte a sur», dijo. «En Luzón se encuentran fósiles de estegodones, elefantes, ratas gigantes, rinocerontes, ciervos, grandes reptiles y un tipo de búfalo de agua. En Sulawesi, la fauna fósil ya está empobrecida, no hay evidencia de rinocerontes o ciervos que entren allí. Flores solo tenías estegodones, dragones de Komodo, humanos y ratas gigantes, eso es todo.

«Si los animales llegaran a estas islas por casualidad, al entrar al mar y seguir las corrientes hacia el sur, se esperaría que cuanto más al sur vayamos, menos especies encontrarías, y eso es lo que vemos».

Si bien es posible, aunque poco probable, que los primeros colonizadores humanos de Filipinas hayan podido construir simples balsas, van den Bergh cree que es más probable que llegasen por accidente.

«Es posible que hayan sido atrapados en un tsunami y llevados al ma; ese tipo de fenómenos aleatorios son probablemente responsables de estos movimientos de humanos y animales. Esta región es tectónicamente activa, por lo que los tsunamis son comunes y hay grandes tsunamis cada cien años más o menos «, dijo.

«Después del tsunami del Océano Indico de 2004 las personas fueron sacadas del mar a una distancia de 60 kilómetros de la costa una semana más tarde, incluida una mujer embarazada. Ellos sobrevivieron durante ocho días simplemente bebiendo agua de lluvia. Algo similar podría haber sucedido en el pasado distante. A condición de que tales eventos ocurrieran una y otra vez, existe la posibilidad de que una vez que un grupo pequeño haya cruzado involuntariamente a otra isla en una balsa natural».

Aparte del hecho de que hicieron herramientas de piedra, sabemos muy poco acerca de las personas que asesinaron al rinoceronte en Kalinga. Van den Bergh piensa que probablemente estaban estrechamente relacionados con el Homo erectus, y muy probablemente con los antepasados del ser humano hallados en la Cueva del Callao. Se cree que los humanos modernos no llegaron a Filipinas hasta hace unos 50.000 años.

Es probable que este descubrimiento conduzca a esfuerzos para encontrar evidencia arqueológica incluso más temprana, así como para completar los espacios en blanco entre ese momento y el presente.

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