El último pelagornítido conocido es de hace 2,5 millones de años, una época de cambio climático

Así eran las aves gigantes que surcaban los océanos australes hace 50 millones de años

Los fósiles recuperados de la Antártida hace cuatro décadas representan a los miembros gigantes más antiguos de un grupo extinto de aves que surcaron los océanos australes.

Así eran las aves gigantes que surcaban los océanos australes hace 50 millones de años
Un pelagornítido PD

Nuevos descubrimientos permiten conocer de cerca cómo eran las gigantes criaturas que dominaban el planeta hace millones de años.

Los fósiles recuperados de la Antártida hace cuatro décadas representan a los miembros gigantes más antiguos de un grupo extinto de aves que surcaron los océanos australes.

Con una envergadura de hasta 6,4 metros, estos pájaros dotados con dientes óseos, empequeñecerían los 3,6 del ave más grande de la actualidad, el albatros errante.

Llamados pelagornítidos, las aves llenaron un nicho muy parecido al de los albatros de hoy y viajaron ampliamente por los océanos de la Tierra durante al menos 60 millones de años.

Aunque un fósil de pelagornítidos mucho más pequeño data de hace 62 millones de años, uno de los fósiles recién descritos, una porción de 50 millones de años de la pata de un pájaro, muestra que los pelagornítidos más grandes surgieron justo después de que la vida se recuperara de la extinción masiva hace 65 millones de años, cuando los parientes de las aves, los dinosaurios, se extinguieron.

Un segundo fósil de pelagornítidos, que forma parte de un hueso de la mandíbula, data de hace unos 40 millones de años.

El último pelagornítido conocido es de hace 2,5 millones de años, una época de cambio climático cuando la Tierra se enfrió y comenzaron las edades de hielo.

Los pelagornítidos se conocen como aves con ‘dientes óseos’ debido a las proyecciones óseas, o puntales, en sus mandíbulas que se asemejan a dientes puntiagudos, aunque no son dientes verdaderos, como los de los humanos y otros mamíferos.

Las protuberancias óseas estaban cubiertas por un material córneo, queratina, que es como nuestras uñas. Llamados pseudotodos, los puntales ayudaron a las aves a atrapar calamares y peces del mar mientras se elevaban durante quizás semanas a la vez sobre gran parte de los océanos de la Tierra.

Los fósiles que describen los paleontólogos se encuentran entre los muchos recolectados a mediados de la década de 1980 en la isla Seymour, en el extremo norte de la Península Antártica, por equipos dirigidos por paleontólogos de UC Riverside. Estos hallazgos se trasladaron posteriormente al Museo de Paleontología de la UC en UC Berkeley.

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