¿Son efectivos los fármacos? Un estudio lo pone en duda

Antes de que deje de tomar antidepresivos…

En casos leves no producen más efecto que cualquier placebo

Antes de que deje de tomar antidepresivos...
Dr. Richard A. Friedman.

Los antidepresivos no son intercambiables, los estudios demuestran que un paciente que no responde a uno tiene alrededor de un 30% de probabilidades de responder a otro

The Journal of American Medical Association ha publicado un estudio que cuestiona la eficacia de los fármacos antidepresivos.

Una de sus conclusiones es que son útiles en casos de depresión severa, pero para la mayoría de los pacientes, las personas con casos leves a moderados, los antidepresivos más comúnmente utilizados son por lo general igual que un placebo.

El Dr. Richard A. Friedman, profesor de Psiquiatría del Weill Cornell Medical College, analiza el estudio para The New York Times en un artículo titulado Before You Quit Antidepressants…

Señala Friedman que para los millones de personas que toman estos fármacos, y los médicos que las prescriben, esta afirmación de provocación tiene que provocar al menos confusión, si no alarma.

Contradice literalmente, cientos de ensayos bien diseñados, por no mencionar la experiencia clínica considerable, mostrando los antidepresivos son eficaces para una amplia gama de pacientes con depresión.

Sin embargo, el nuevo estudio no contradice la montaña de pruebas anteriores. Para entender por qué, es útil observar la forma en que se llevó a cabo.

El estudio es un análisis combinado de los estudios anteriores. Una razón común para hacer este tipo de análisis es descubrir los efectos potenciales de la droga que podrían haber sido ignorados en los estudios más pequeños. Mediante la agregación de los datos de muchos estudios, los investigadores logran obtener el poder estadístico para detectar patrones generales que pueden no haber sido evidentes antes.

Sin embargo, los meta-análisis pueden ser complicados. En primer lugar, sólo son tan buenos como los estudios más pequeños que analizan. Y cuando hay cientos de estudios por ahí, ¿cómo decidir cuáles son?

Para el análisis, los autores identificaron 23 estudios (de varios cientos de ensayos clínicos) que cumplen sus criterios de inclusión. De estos 23, se podía tener acceso a los datos de sólo 6, con un total de 718 sujetos. Tres ensayos evaluaron el antidepresivo Paxil (un inhibidor selectivo de la recaptación de la serotonina, en la misma clase como el Prozac) y tres utilizado una droga de más edad, imipramina, en la clase conocida como los antidepresivos tricíclicos.

De hecho, como Robert J. DeRubeis, profesor de Psicología en la University of Pennsylvania, que es uno de los autores del nuevo estudio, comentó al Dr. Richard A. Friedman:

«Por supuesto, no podemos saber que estos resultados se generalizan a otros medicamentos».

Es cierto que no es fácil encontrar estudios que incluyen un gran número de personas con depresión de leve a moderada, la mayoría de los ensayos se centran en los pacientes gravemente enfermos.

Y los autores del nuevo análisis tuvieron una desventaja adicional: se decidió excluir a toda una clase de estudios, los que intentaron corregir la respuesta al placebo.

Muchos pacientes con depresión –hasta el 50%, en algunos estudios– mejoran si fármaco alguno, simplemente con una píldora de placebo y el tratamiento terapéutico.

Por esa razón, los investigadores suelen diseñar sus estudios para excluir a estas personas, para determinar si los medicamentos están funcionando independientemente de cualquier respuesta al placebo.

Un análisis que elimina estos estudios está obligado a mostrar una diferencia relativamente pequeña entre el promedio de tratamiento de drogas y el tratamiento con placebo.

No es sorprendente que esto es precisamente lo que ocurrió en el reciente análisis. Sin embargo, en ensayos clínicos aleatorios que tratar de corregir, o lavar, el efecto placebo, los pacientes con depresión de leve a moderada responden a los antidepresivos a tasas casi idénticas a los pacientes con depresión grave (que tienden a tener una respuesta mucho más bajos a los placebos).

Otro inconveniente de este estudio es que sus conclusiones se basan en estudios que incluyeron sólo dos antidepresivos –cuando hay 25 o menos en el mercado–.

Por el contrario, cuando la Food and Drug Administration quería investigar la seguridad de los antidepresivos, se analizaron los datos de unos 300 ensayos clínicos, con cerca de 80.000 pacientes, con la participación de una docena de antidepresivos.

Los antidepresivos no son intercambiables, los estudios demuestran que un paciente que no responde a uno tiene alrededor de un 30% de probabilidades de responder a otro.

Sin embargo, los antidepresivos no son la panacea, y sus defensores han sido a veces demasiado optimistas acerca de su eficacia. Sólo alrededor del 35% de los pacientes deprimidos logran la remisión con el primer antidepresivo que reciben.

Sin embargo, con tratamientos secuenciales, la mayoría puede esperar sentirse mucho mejor.

Y la verdadera prueba de un antidepresivo no es sólo si se puede sacar a alguien de la depresión, si no si se puede evitar que la depresión regrese.

Para la gran mayoría de las personas con depresión, la enfermedad es crónica. Las recaídas y los síntomas de bajo nivel entre los episodios son comunes.

Decenas de estudios demuestran que los antidepresivos son muy eficaces para prevenir las recaídas; en promedio, el riesgo de recaída en pacientes que siguen un antidepresivo es la mitad a un tercio de los que se activan con un placebo.

De vez en cuando, un estudio llega y las ideas de todo el mundo se vuelcan. Pero el estudio actual no es uno de ellos. Así que sería una pena que disuada a los pacientes deprimidos a tomar antidepresivos.

El Dr. Richard A. Friedman concluye:

«Los expertos pueden discrepar sobre lo que constituye el mejor tratamiento para la depresión, y para quién. Pero no hay duda de que la seguridad y la eficacia de los antidepresivos se basan en pruebas científicas sólidas.»

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